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Is Science Back in Canada?

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By Pascal Lapointe and Josh Silberg, Policy and Politics Editors

Canadian science got a financial boost on Tuesday thanks to Prime Minister Justin Trudeau’s first federal budget. Two billion dollars in two years for a low-carbon economy fund. One billion in four years toward green energy iniatives. Ninety-five million more each year for research and universities. Two hundred million over five years to Fisheries and Oceans to increase ocean and freshwater science. But much remains to be determined about what this new federal budget will mean for Canadian science in the long term.

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Pendant que les journalistes politiques analysaient en soirée combien ce premier budget de l’ère Trudeau avait une allure « anti-Harper », d’autres en avaient déjà repéré quelques empreintes: 

On savait que le nouveau gouvernement mettrait de la viande autour de l’os de sa stratégie climatique, mais personne n’avait apparemment prévu ce Fonds spécifiquement affecté à une « économie à faibles émissions de carbone ». Encore que le détail reste flou : des petits montants saupoudrés ici et là (62 millions$ pour des infrastructures aux « carburants de remplacement », et 128 millions pour des programmes d’efficacité énergétique) en font-ils partie?

Et des zones d’ombre subsistent. Le mot innovation revient un peu partout dans le Budget 2016, mais le plan sur l’innovation « coordonné par des ministères clés » reste encore à déterminer—et les détails du milliard en soutien aux énergies propres dépendent de ce programme sur l’innovation. Quant à la sous-section « Développer des technologies pétrolières et gazières plus propres » elle se limite à deux phrases très concises.

L’Institut professionnel de la fonction publique, qui regroupe les scientifiques fédéraux, se plaignait mardi soir que les questions de droit de parole des chercheurs gouvernementaux ou de « protection de l’intégrité scientifique » n’aient pas été abordées du tout.

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Minister of Science Kirsty Duncan tweeted “science is back!” after the Liberals revealed the federal budget. The reaction in the mainstream science media was one of reserved optimism. Political pundits remarked that this budget had an “anti-Harper” look to it, including the return of the Experimental Lakes Area program, and no less than seven mentions of the word “evidence” in the chapter on economy and the environment.

Ironically, one of the most comprehensive articles about science funding in the new budget was published in the US-based magazine Science. The Globe & Mail and CBC also reported on science funding and commitments to “green” infrastructure.

However, as of Thursday morning, the only science blog we could find was by French-speaking Valérie Borde in L’actualité. Borde compared the federal budget’s re-commitment to science funding with Québec’s recent budget, which was light on science funding.

Grey areas remain. Details remain vague. In the coming year, the Minister of Science will undertake a comprehensive review of federal support for fundamental science. Policy changes are sure to follow.

It will take some time to determine if science is really “back” in Canada.

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